Imagen de API, desarrollo de API

Un API en general se explica con las propias palabras de este acrónimo "Interfaz de Programación de Aplicaciones", o "Application Programming Interface". Es la interfaz con la que podemos comunicar con sistemas de programación.

En términos generales el API es un conjunto de llamadas para operar con otro sistema, ya sea los métodos o funciones que nos ofrezca, sus propiedades, etc. El API es todo aquello que usemos para poder decirle a otro sistema, con programación, que haga las cosas que necesitamos de él. Puedes tener una librería que te ofrece un API de funciones, una clase que tiene un API de métodos y propiedades para trabajar con sus objetos o la propia clase, etc.

En el mundo del desarrollo generalmente pensamos en un API como la interfaz de comunicación con sistemas externos a nuestro propio software. O si somos desarrolladores de un software y queremos que otras personas lo puedan usar, construimos un API para que otros sistemas nos puedan solicitar la ejecución de funciones nuestras.

Para clarificarlo un poco más podemos poner algunos ejemplos sencillos. WordPress tiene su API de funciones, con las que puedes construir plantillas o plugins que utilicen las características que el CMS te ofrece. La librería jQuery tiene un API de funciones para manipulación del DOM. Twitter y Facebook, YouTube, tienen un API para que otras aplicaciones hagan uso de servicios que ellos ofrecen.

API vs Web Service

Justamente, cuando pensamos en un API el ejemplo que nos viene a la cabeza es el último comentado en el párrafo anterior. Lo que nos ofrece Twitter, YouTube, etc. A estos API les podemos llamar también servicios web. Un servicio web es un API (una interfaz para comunicación con programación) que tiene la característica de ofrecerse generalmente a través de la web, es decir, opera bajo HTTP. Por medio de URLs a recursos web se accede a los servicios web. Esto último no es algo obligado pues también se encuentran servicios web que trabajan con otros protocolos como SOAP, aunque cada vez vienen siendo menos comunes.

API vs API REST

API REST es otro tipo de API, que tiene características más específicas todavía que los servicios web. Para comenzar, un API REST trabajará siempre bajo HTTP Mientras que puedes realizar un servicio web con diversos protocolos de transporte.

Pero lo más relevante de las API REST es que no tienen estado, no guardan un estado de la aplicación entre una llamada de un cliente y la siguiente llamada, una restricción que las hace más ligeras y escalables. Por ejemplo, en un API REST es muy sencillo trabajar con un cluster de servidores, ya que no existe problema en que una llamada sea atendida por un servidor y la siguiente sea atendida por otro diferente.

Las API REST tienen una serie de URL (generalmente llamadas endpoints) donde poder acceder para solicitar el acceso a sus recursos y solicitar operaciones. Además, sacan partido al protocolo HTTP y los verbos de la solicitud (GET, POST, PUT, DELETE) para indicar qué operación se desea realizar con los recursos.

Un API REST devuelve resultados con código escrito en lenguajes como XML o JSON. Hoy el formato de respuesta más común es JSON, ya que es generalmente más ligero y requiere menor capacidad de la máquina para su procesamiento.

Cómo aprender API, desarrollo de API

Si hablamos de APIs en general raro es el curso de programación en el que no se tenga que aprender el API del sistema con el que se está trabajando. Por ello, en plano general, casi todos los cursos que puedas hacer en EscuelaIT te enseñan a trabajar con el API de otros sistemas, ya sean CMSs, Frameworks, librerías, etc.

Si lo que buscas es aprender a hacer APIs, puedes aprenderlo a través de varios cursos. Primero decir que, con que sepas un lenguaje de programación puedes construir un API a tu manera, simplemente devolviendo datos en formato JSON cuando consultan URLs de tu aplicación web. A este nivel puedes aprender JSON en cursos como el de MVC y otras técnicas de desarrollo en PHP.

Pero generalmente querrás tener un API RESTful, es decir, que funcione de la manera más estándar posible, de modo que cuando otras personas lo deseen usar, simplemente tengan que aplicar sus conocimientos y la manera común con la que vienen usando otras API. Para estos casos te recomendamos cursos diferentes, que te podrán interesar dependiendo de la tecnología que estés queriendo ocupar en tu servidor. En este sentido tenemos el curso de Desarrollo de API Restful con Laravel y los cursos de desarrollo fullstack con Javascript, el curso llamado "Back-edge" o el "Desarrollo fullstack con Angular y NodeJS".

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